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          中國考古發現生活在1.61億年前巨嵴彩虹龍,是鳥類的近親

           更新時間:2019-05-08 10:07

            據中時電子報(江飛宇):恐龍外表長什么模樣?愈來愈多證據顯示,牠們可能是鳥類的始祖,不一定會飛行但是身批羽毛,而且毛色鮮艷斑斕。最近科學家用表面電子顯微鏡徹底分析一種出土自中國大陸的「彩虹龍」(Caihong juji),證實上頭有色素細胞化石,也就證明彩虹龍披著彩色羽毛。

          中國考古發現生活在1.61億年前巨嵴彩虹龍,是鳥類的近親

            科學警報(science alert)報導,恐龍是地球中生代時期的代表物種,最興盛的時期是1億年之前的侏羅紀(Jurassic)到6千5百萬年的白堊紀晚期(Cretaceous),牠們是一種爬行類動物,因此原本科學家是從蜥蜴的外型特點,來設想恐龍的外觀。然而很早就有學者認為恐龍的骨架型態非常類似鳥類,因此一直都有恐龍是鳥類祖先的學說,但是一直欠缺關鍵的羽毛證據。自上世紀90年到到2000年間,在中國大陸出土了一批有明顯羽毛痕跡的恐龍化石,使恐龍身披羽毛的說法有了堅實的證明,接著新的化石分析工具重新檢視化石之后,更是確認披羽恐龍的種類與數量相當的多,只是以往忽視掉了。

            接下來新的問題就是:恐龍的羽毛有沒有像鳥類那樣五顏六色?這個問題無法從出土的化石來判斷,因為化石是礦物質晶化的產物,所以化石的顏色是礦物的顏色,并不算數。

            古生物學家最可能是彩色恐龍的「彩虹龍」為研究對象,彩虹龍是2014年于中國大陸河北出土的,身材不大,與鴨子差不多,這片化石保持的相當完好,剛出土的時候就發現它有很明顯的羽毛特徵(尤其是在頸部),令人聯想到許多現生鳥類前胸的色彩鮮艷羽毛,因此當時恐龍學家就推測,這些羽毛應該是有豐富的顏色,才有利于求偶。正因為如此,此種恐龍定名為彩虹龍。

          中國考古發現生活在1.61億年前巨嵴彩虹龍,是鳥類的近親

            德州大學杰克遜分校地球科學學院的研究員茱莉亞.克拉奇(Julia Clarke說): 「彩虹龍是最早被認為具有性擇特徵(求偶是重要生存競爭)的恐龍。」

            鳥類羽毛具有色素細胞,才會呈現各種顏色,古生物學家推斷假如恐龍是鳥類祖先,那么恐龍羽毛應該也具有色素細胞,因此研究人員以電子顯微鏡描這片化石,確定發現羽毛具有色素細胞的痕跡,而且當研究小組將這些色素細胞與現生的鳥類比較時,它們與蜂鳥的色素細胞體非常相似。

            彩虹龍生存于1.61億年前的侏羅紀,牠的羽毛覆滿全身,而且羽毛具有不對稱特徵,這與現代鳥類相當一致,不過現代鳥類的不對稱羽毛出現在翅膀上,用于飛行控制,但是在彩虹龍身上,不對稱羽毛是在長長的尾巴上,這意味著早期的類鳥型恐龍,可能有完全不同的飛行風格。

          中國考古發現生活在1.61億年前巨嵴彩虹龍,是鳥類的近親

          1.6億年前恐龍已具備飛行能力

            胡東宇教授向北青報記者介紹,彩虹龍化石標本的發現,最重大的意義還在于在標本尾部發現了不對稱的飛羽,而不對稱的飛羽和鳥類飛行之間存在緊密聯系。

            在彩虹龍發現之前,發現最早具有不對稱羽毛的是始祖鳥,存在于距今1.45億年前,彩虹龍則在約1.6億年前出現,可以說將不對稱飛羽的發現提早了1500多萬年。

          中國考古發現生活在1.61億年前巨嵴彩虹龍,是鳥類的近親

            胡東宇介紹,“此前發現的近鳥龍沒有看到有不對稱飛羽,而彩虹龍則有,說明當時恐龍已經具有了飛行的屬性和能力。除了不對稱飛羽外,尾扇的排列也和現代鳥類相似。”

            在彩虹龍化石上還發現了目前已知最早的小翼羽,即在鳥類拇指上生著的一簇小羽片,胡東宇稱這個小翼羽和鳥類慢速飛行和著地有直接關系。

            胡東宇對北青報記者稱,目前基本公認鳥類是由恐龍演化過來的,而彩虹龍化石標本的發現則在飛行演化上提供了更多的證據,“此前發現近鳥龍,后來又發現了彩虹龍,飛行特征均不一樣,也說明了向飛行演化的恐龍不止一種,而是多種同時出現,我們也認為這些發現在學界研究價值還是非常大的。”

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